John Peterson forteller historien om Empire Heritage

John Peterson forteller historien om Empire Heritage, et tidligere hvalfangstskip tapt utenfor kysten av Nord-Irland mot slutten av andre verdenskrig.
Minnesmerkeet som nylig ble reist på Esplanaden i Lerwick, er en passende og mye fortjent hyllest til de mange shetlandsmennene som dro derfra hvert år for å jobbe på den andre siden av verden, slik at de kunne støtte sine familier hjemme i en tid da penger var knappe og sysselsetting på øyene var vanskelig å finne. Hvalfangstperioden i Sør-Atlanterhavet løp gjennom den britiske vinteren, og hvert år forlot disse mennene fra Victoria Pier på en reise som til slutt ville ta dem helt ned gjennom Atlanterhavet til Leith Harbor i Sør-Georgia, operasjonsgrunnlaget for Christian Salvesen & Co. Ltd. Hvalfangstestasjonen i Leith Harbour opererte fra tidlig på 1900-tallet til tidlig på 1960-tallet da Salvesen bestemte seg for å avslutte sin hvalfangst og flytte inn i transport- og logistikkindustrien. Men i sin tid som et hvalfangstselskap ga de mye arbeid på Shetland, og de førte penger til menn som var desperate for å finne arbeid.

Hvalfangstindustrien gikk ikke upåvirket av de mørke konfliktårene som skjedde i løpet av det 20. århundre, og Salvesens skip og mannskaper kunne ikke unngå å bli involvert i de to krigene som antydet over hele Europa og spredt seg over hele verden. I oktober 1914 ble et Salvesens skip, kalt Glitra, for eksempel det første britiske handelsskipet som ble bombet av en tysk U-båt under Første Verdenskrig. Men de fortsatte hvalfangst gjennom konflikten på grunn av den høye etterspørselen etter hvalolje tilbake i Storbritannia. Men andre verdenskrig viste seg å være en langt mer langvarig og ødeleggende opplevelse for selskapet.
Etter krigsutbruddet i september 1939, begynte allierte frakt å reise i konvoje i et forsøk på å omgå trusselen fra de tyske U-båtene, og dette inkluderte de ulike skipene på vei til hvalfangstområdet i Sør-Atlanteren. Mens hvalfangst fortsatte som normalt i 1939/40 sesongen, medførte den økende risikoen for U-båtangrep at det var begrensede ekspedisjoner året etter, og etter 1941-sesongen ble all hvalfangst opphørt til krigens slutt. Uten hvalfangstekspedisjoner ble skipene og deres mannskap utarbeidet for å hjelpe til med å fylle hullene som følge av de store tapene i handelsflåten. De mindre skipene som hvalfangstene ble brukt som minesweepers og convoys eskortefartøy mens de store flytende fabrikkskipene ble satt i bruk som tankskip. Deres enorme oljetanker som vanligvis brukes til lagring av hvalolje, ble brukt til å transportere brenselolje, mens de store fabrikkdekkene som ble brukt til å behandle hvalene som de ble slept ombord, ble fylt med last, inkludert tanker, lastebiler eller fly.

Med det endeløse behovet for varer og materialer for å holde befolkningen matet og krigsinnsatsen levert, var disse skipene uvurderlige. Dessverre gjorde de samme egenskapene som gjorde dem så nyttige for de allierte dem et klart mål for U-båtene som søkte rundt Atlanterhavet.
Ved utbrudd av andre verdenskrig hadde Salvesen 63 hvalfangere og 57 av dem ble rekruttert for krigstjeneste sammen med alle sine flytende fabrikkskip. Krigsministeriet (MOWT) tok kontroll over skipene, selv om de fortsatt var under ledelsen av Salvesens, og ble fortsatt drevet av sine offiserer og menn. Derfor ble de samme mennene som hadde gått til Sør-Georgia år etter år for å fange hval, nå en del av handelsflåten, seiling over hele verden for å flytte forsyninger og materialer fra land til land. Det var en farlig jobb, og ved slutten av krigen hadde Salvesen mistet ni av sine hvalfangere, og de som overlevde ble slått og ødelagt etter mange år med ubarmhjertig tjeneste. Men de mye større fabrikkskipene gikk langt verre.
Under krigen, Salvesens opererte syv flytende fabrikker for MOWT – tre av sine egne skip sammen med den sørlige keiserin og sørlige prinsesse, som de kjøpte fra Unilever, ringte den britiske eide Svend Foyn og et tidligere sydafrikansk hvalfangstskip Tafelberg, som hadde blitt gjenoppbygget og omdøpt Empire Heritage.

Før hvalfangsten opphørte, hadde Salvesen allerede mistet den nye Sevilla, som ble torpedisert da hun gjorde sin vei til Sør-Georgia for 1940/41 sesongen, og de fortsatte å miste hver eneste av sine fabrikkskip under konflikten. Av sine egne tre skip slog Salvestria en gruve i juli 1940, og Strombus slo en gruve den følgende oktober, og Sourabaya ble sunket av en torpedo i oktober 1942. Den sørlige keiserin ble også tapt til en torpedo i oktober 1942, som den sørlige prinsessen i mars 1943. Svend Foyn ble grunnlagt i mars 1943 etter en kollisjon med et isberg fra Grønland, selv om hun allerede var torpedøpt i oktober 1941, men klarte å flykte til Reykjavik med et skadet skrog. Endelig ble imperiumarvet torpedøpt utenfor Irlands kyst i september 1944.
Det er verdt å merke seg at, i tillegg til å miste mange av sine skip under krigen, mistet Salvesen 418 av mennene sine, inkludert flere Shetlanders. Det er også verdt å nevne at i løpet av krigen ble 23 av deres menn tildelt dekorasjoner for galanteri eller verdig tjeneste, og ytterligere 13 ble gitt anbefalinger.
Det var ikke uvanlig for sjøfolk som hadde overlevd tapet av ett skip for å gå videre og bli med en annen kort tid etterpå, så mange tjente på mer enn ett av de dårlig forsvarsne fabrikkskipene under krigen.

Den andre kompis på Empire Heritage hadde for eksempel også tjent på Salvestria, Strombus og Southern Empress; Sjefingeniør og legen på det nye Sevilla ble senere tapt på henholdsvis den sørlige keiserin og imperiumarvoden; og kapteinen til Salvestria ble senere tapt på Empire Heritage, for å nevne noen få eksempler. Kapteinen til Empire Heritage var en lenge fungerende ansatt i Salvesen, og like før han hadde mistet dette skipet, hadde han blitt tildelt UBE på St James ‘Palace i London. Han var kaptein James Campbell Jamieson fra Whistlebere i Sandness, og han var en av ti Shetlanders ombord Empire Heritage da hun ble tapt i september 1944 utenfor County Donegals kyst.
Vannet nord for Donegal fylkes med skipsvrak fra hele historien,
og andre verdenskrig var ansvarlig for mange av dem. Fra handelsfartøyene angrepet på vei til Nordkanalen til de tomme U-båtene som ble usikkert dumpet der etter fangsten i slutten av krigen under Operation Deadlight, har denne mørke labyrinten av rustende vrak gjort Nord-Irland til en viktig sted for vrak dykkere, som flokkes der fra hele verden. Blant dem ligger vraket av Empire Heritage, den siste av Salvesens flytende fabrikker som skal senkes, og siden det ble oppdaget i 1995, har torpedøydeskipet blitt kjent blant dykkersamfunnet som et av de største vrakedykkene i verden. Det er ikke bare den store størrelsen på vraket som er imponerende, men også den slående dekkfrakten til Sherman-tankene og militære lastebiler som spilt ut fra fabrikkdekket da skipet slo seg og nå ligger strødd over havbunnen som matchbox-leker. Profesjonell dykker Leigh Bishop som tok de fantastiske vrakfotografiene som følger med denne artikkelen, anser Empire Heritage å være et av de mest interessante vrakene i verden. Det var et av krigets største handelsfartøystap, men i mange år har hele historien gått uklart.
Empire Heritage ble opprinnelig bygget som Tafelberg, et 13.640 ton dampskip bygget av Armstrong, Whitworth & Co. i Newcastle for Kerguelen Sealing and Whaling Co. Ltd i Sør-Afrika. Hun ble lansert 29. april 1930, og var den gang det største flytende fabrikkskipet i verden og det største skipet som aldri hadde fløyt under det sydafrikanske flagget.
Til tross for krigsutbrudd i september 1939, Tafelberg forlot Bristol-kanalen i oktober 1939 og ledet til Sør-Georgia via Aruba som en del av utgående konvoo OB-26, som kom tilbake til Storbritannia ved slutten av hvalfangstperioden i juli 1940. Det følgende året i januar 1941 slo hun en gruve som Hun seilte seg gjennom Bristol Channel og et hull ble revet i skroget, noe som tvang mannskapet til å bade henne til hun kunne bli tatt i slep. Men etter flere uker med å ligge skadet, brøt den konstante eksponeringen for elementene til slutt skroget i to, og de to halvdelene av det massive skipet måtte være utstyrt med vanntette skott, slik at de kunne slepes rundt til Cardiff for å bli gjenoppbygget.

Tafelberg var nesten totalt tap, men hun ble rekvisert av Krigsdepartementet og til slutt gjenoppbygget for krigstjeneste; Med skadet reparert ville hun være et nyttig tankskip og transportskip for de allierte. De to halvdelene av det skadede skipet ble rejoined og andre endringer ble gjort for å forberede henne på sin nye rolle. Hun ble gjenoppbygget, malt og til slutt gjenopprettet som et enda større skip enn tidligere på 15 702 tonn. Hun ble også omdøpt til Empire Heritage og satt under ledelse av Christian Salvesen og Co. Ltd. «Empire» prefikset ble gitt til de mange skipene som ble bygget, kjøpt eller på annen måte rekruttert av departementet for krigstjeneste under andre verdenskrig, spesielt for krig service.
Det var tidlig i 1943 at Empire Heritage returnerte til sjø for sin første reise over Atlanterhavet under ledelse av kaptein James Campbell Jamieson. De brukte flere måneder å seile i ON (Storbritannia til Nord-Amerika) og HX (Halifax, Nova Scotia og senere New York til Storbritannia) konvojer frem og tilbake over Atlanterhavet. Hun fortsatte på denne ruten til november 1943 da hun seilte fra New York til Hampton Roads i Virginia og deretter over Atlanterhavet og gjennom Middelhavet til Port Said i Egypt, hvor hun bodde i et par måneder, flyttet mellom havner i Egypt, Tyrkia , Iran og India. Så i mars returnerte skipet til Hampton Roads og deretter tilbake til New York for å påbegynne sin tjeneste på Atlanterhavskonvoiene. Hun kom til slutt tilbake til Storbritannia i mai 1944, og det var i løpet av denne tiden at kaptein Jamieson ble tildelt UBE på St James-palasset i juni 1944. Så den 25. juli 1944 kom Empire Heritage sammen med konvoi ON-246 over Atlanterhavet, ankommer i New York den 9. august hvor de ble lastet opp med 16.000 tonn drivstoffolje og 1942 tonn dekklast inkludert flere splitter nye Sherman-tanker som var bestemt for krigen i Europa; D-Day landingene hadde skjedd to måneder før, og de allierte ble gradvis på vei gjennom Frankrike. Endelig den 25. august forlot Empire Heritage New York og satte seg tilbake over Atlanterhavet med konvoo HX-305, en stor konvoi på 98 handelsskip som kom til Storbritannia to uker senere den 10. september. Men to dager før hadde konvoien blitt angrepet da den passerte øst langs kysten av County Donegal og ledet mot Nordkanalen på vei inn i Storbritannia.

Ved høsten 1944 var U-båtene i stor grad beseiret i Atlanterhavet. Frigjøringen av Frankrike mente at de hadde mistet sine baser langs Biscayabukten, og hadde blitt tvunget til å operere fra baser i Tyskland og okkupert Norge, noe som gjorde atlanterhavskonvoiene mye mindre tilgjengelige. Også fremskritt i anti-ubåtsteknologier som radar, radio-retningsoppdagelse, innføring av langdistansefly og suksess i kodebreaking hadde gjort det nesten umulig for de engang dominerende U-båtene å trenge inn i konvoiene. Og likevel etter at flere måneder med skip som passerte inn og ut av Storbritannia uten uhell, hadde det vært en plutselig angrep av angrep rundt den irske kysten av en uidentifisert U-båt. I uken før konvojen HX-305 som passerte gjennom det, hadde det vært tre skip sunket, inkludert en Royal Navy-korvett som ble sendt ut spesielt for å jakte på angriperen, som allerede hadde senket et stort amerikansk tankskip og et norsk handelsskip. Så i de tidlige timene 8. september 1944 ble Empire Heritage rammet av en enkelt torpedo fra samme U-båt, og hun sank om noen minutter. Pinto, et redningsskip som hadde fulgt konvoien, skyndte seg for å hjelpe de overlevende som svømte i vannet og ble truffet kort tid etterpå av en annen torpedo etter å ha tatt bare to av de overlevende ombord. Pinto ble det femte og siste offeret til U-båten U-482, som deretter rømte tilbake til basen hennes i Bergen, og hadde unngått alle de allierte eskortefartøyene og flyene sendt til å jakte henne. Denne bemerkelsesverdige patruljen ved U-482 var en av de siste vellykkede ubåtpatruljene i krigen og var et stort sjokk for de allierte som hadde begynt å vokse selvtilfreds, og tro på at deres egne kystvann var nå trygge fra U-båttrusselen .
Tapet av Empire Heritage rett på egen dørstokk var et ødeleggende slag mot det britiske admiralitetet.
Hun var et av deres største skip, og hadde en verdifull og mye nødvendig last (Empire Heritage var det 18. største handelsskipet som skulle gå tapt i hele andre verdenskrig). Og hennes tap i tilnærmingen til Nordkanalen, ruten som ble brukt av all frakt til Storbritannia, viste også en potensiell svakhet som kunne utnyttes ytterligere. Før dette følte admiraliteten sikker på at U-båttrusselen hadde blitt fullstendig redusert. Faktisk siden mai 1943 hadde teknologiske forbedringer og massive skipsbyggingsprogrammer gradvis gitt de allierte overlegen mot U-båtene, og konvoiene var i stor grad seiling uten fare. Det hadde ikke vært et eneste skip tapt i en HX-konvoje siden 1943.
Totalt var det 158 menn ombord på Empire Heritage da hun ble angrepet, fordi ved siden av det normale mannskapet var det et stort antall passasjerer samt signalmenn og gunnere. Passasjerene var DBS eller Distressed British Seamen, som var overlevende fra andre skip som hadde gått tapt og reiste som passasjerer på vei tilbake til Storbritannia for å bli tildelt nye skip. Totalt mistet 110 menn fra Empire Heritage – flertallet av mannskapet og passasjerene. Tjueen av mannskapet fra Pinto var også tapt sammen med de to overlevende i Empire Heritage som nettopp hadde blitt tatt ombord.
Det var ti Shetlanders blant Empire Heritage-mannskapet, og fire av dem var blant de som ble drept i angrepet. De tapte var kaptein James Campbell Jamieson OBE fra Sandness, som var 49 år gammel, storebror John Duncan Smith fra Greenmow i Cunningsburgh, som var 42, sjømann George Fraser Jamieson Robertson fra Gossabrough i East Yell, som var 25 år og vanlig sønn Peter Fraser Johnson fra Gluss i Ollaberry, som var bare 18 år.

De overlevende inkluderte høvdingskamre (og senere kaptein) John Robert Reid fra Garderhouse i Sandsting, bosun James Peterson fra Braewick, sjømann William Hughson Coutts fra Houbie i Fetlar, sjømann James Adam Duncan fra Ollaberry, sjømann John Sinclair fra Maywick og sjømann George Irvine fra Whalsay.
De overlevende fra begge skipene ble til slutt plukket opp av den væpnede tråleren Northern Wave, som var et av skipene eskorterer konvojen, og de ble senere landet i Londonderry før de gradvis kom hjem igjen. Til tross for at de mistet skipene, ville de fleste mennene komme tilbake til sjøen i løpet av de neste månedene etter å ha blitt tildelt nye skip, men heldigvis hadde krigen ikke mange måneder igjen å løpe.
Da krigen endelig ble avsluttet, og hvalfangstoperasjoner som ble gjenvunnet i Sør-Georgia, returnerte de gamle mannskapene sammen med restene av flåten til Sør-Georgia for sesongen 1945/46, ledsaget av det splitter nye fabrikkskipet Southern Venturer og det følgende året Southern Harvester.
Mange flere U-båter ble sendt ut til kystområdene i Storbritannia for å prøve å etterligne suksessen til U-482, i en kystkampanje som i siste instans ikke lyktes. Selv besetningen til U-482 klarte ikke å få samme innvirkning på deres andre patrulje etter at de ble oppdaget av en Sunderland-flybåt basert på Sullom Voe som de seilte vest for Shetland på vei tilbake til deres gamle jaktbane. En gruppe fregatter fra den 17. Escort-gruppen som befant seg i området, ble rettet til å fange kontakten og en U-båtjakt begynte som sørget for at besetningen til U-482 ikke ville få sjansen til å gjenta suksessen til deres første patrulje.
Winston Churchill anerkjente at «Slaget om Atlanterhavet var den dominerende faktoren gjennom krigen», og bidraget og ofre fra mennene til den britiske handelsflåten spilte en enorm rolle i den allierte seieren. Hvalfangstmennene fra Christian Salvesen & Co. Ltd, med mange Shetlanders blant dem, var en betydelig del av dette bidraget.

    Legg igjen en kommentar

    Din e-postadresse vil ikke bli publisert. Obligatoriske felt er merket med *

    *

    code

    Dette nettstedet bruker Akismet for å redusere spam. Lær om hvordan dine kommentar-data prosesseres.